‘Op ieder moment moet je agressief durven spelen’

Essay Publicatiedatum: 28 januari 2020

Als je in een wedstrijd aan de winnende hand bent, ga je risico’s nemen. Als je aan het verliezen bent, speel je juist op safe. Dat is een logische reactie, maar niet heel werkbaar. Wat de score ook is, op ieder moment moet je agressief durven spelen. Als je bijvoorbeeld in een tennismatch verdedigend speelt, voelt de tegenpartij dat aan. Met Verduyn Groep gaan we alleen voluit in de aanval.

Voor ons betekent winnen momenteel het productie- en verpakkingsproces binnen ons bedrijf volledig automatiseren. Zo lieten we een volautomatisch magazijn voor onze producten bouwen. In het systeem worden groenten direct van het land in het magazijn gestort en komen ze gesorteerd, gewassen, op maat gesneden, verwerkt en volledig verpakt eruit. Ik heb in het ontwikkelingsproces geleerd dat je ‘all the way’ moet gaan in automatisatie. Op geen enkel moment komen mensenhanden te pas.

Als je een proces voor 90% automatiseert, krijg je een lichte voorsprong. Je moet perfectionistisch te werk gaan om maximale winst te behalen. Op dit moment vallen de laatste puzzelstukjes op hun plek, waardoor het automatische magazijn binnenkort enorm rendabel voor ons wordt.

Waardevolle mensen behouden
Wanneer je speelt om niet te verliezen, gaat de kwaliteit van je bedrijf achteruit. Ik zie in mijn omgeving wel eens dat ondernemers personeel ontslaan om de loonkosten te verlagen – voor mij is dat verliezen. Hoewel we onlangs enorm veel hebben geautomatiseerd in het bedrijf, hebben we geen mensen laten gaan. De medewerkers die eerder taken verzorgden die nu automatisch verlopen, zijn waardevolle mensen die onze visie ondersteunen en een bak ervaring bezitten. De automatisering heeft ervoor gezorgd dat we meer produceren en dus op andere vlakken meer versterking kunnen gebruiken. We zetten die medewerkers in op de nieuw gecreëerde werkplekken.

Aanwezig zijn in de wereld
Toen we het automatische magazijn bouwden, was het de enige in zijn soort. Ik heb destijds drie jaar voorbereidend onderzoek gedaan voor de ontwikkeling van de techniek. Ik veronderstel dat er inmiddels kopieën in de maak zijn bij andere bedrijven in de groenteverwerkingsbranche, maar daar ben ik niet zo mee bezig. Mensen zullen innovaties altijd kopiëren en waarschijnlijk zelfs verbeteren.

Op dit moment hebben we een serieuze voorsprong op de concurrentie, maar die is tijdelijk. We kunnen die voorsprong gaan verdedigen, maar dat heeft weinig zin. Dan beginnen we te spelen om niet te verliezen. Daarom zijn we nu al bezig met de volgende stap: de verpakkingslijnen voor de groenten automatiseren. We willen dat klanten voor Verduyn kiezen omdat we altijd een stapje voor staan en de allerbeste kwaliteit leveren. Dat is de visie waar we naar leven.

Onze klanten zijn supermarkten en de industrie. We verzorgen het gehele proces van groenten telen, verwerken en vervoeren. Alles vanaf het zaadje in de grond tot aan het schap in de supermarkt of de fabriek. We bedienen klanten door heel Europa en om in dat spel te winnen, nemen we op strategische wijze kleinere teel- en groetenverwerkingsbedrijven over in zowel België als daarbuiten. We willen zo veel mogelijk aanwezig zijn in alle landen binnen Europa – en uiteindelijk de wereld. Daar focussen we nu nog niet heel intensief op, maar het is zeker de strategie voor de toekomst.

Samen sterker
Op het moment zijn acht andere organisaties in handen van Verduyn Groep. Een paar zijn volledig overgenomen, bij de andere bedrijven gaat het om een fusie. In onze sector heerst het probleem – en ik denk dat dit voor een aantal branches geldt – dat er vaak geen opvolging plaatsvindt vanuit de familie. De kinderen van de eigenaren willen het familiebedrijf niet verder uitbouwen en daardoor dreigt het op te houden te bestaan. Dat is een voorbeeld van de soort bedrijven die we overnemen.

Soms is het geval dat de leiders van de organisaties niet goed weten waar ze heen willen of bang zijn voor de toekomst. Samen zijn we sterker, denken ze, en dan bundelen ze de krachten met organisaties als Verduyn Groep. Het is een manier om samen te kunnen winnen. Natuurlijk betekent dat niet dat we iedere kans aangrijpen die langskomt. Bij een overname beoordeel ik altijd of de actie goed gaat zijn voor het gehele bedrijf en of het een stap is die past bij onze visie.

Kleinkinderen
Het dak van ons bedrijf staat vol zonnepanelen en de grote volumes water die we gebruiken om groenten mee te wassen, zit in een gesloten circuit. We zuiveren het water en gebruiken het steeds opnieuw. Duurzame acties ondernemen is wat mij betreft essentieel om te kunnen winnen. Ten eerste is duurzaamheid op de lange termijn enorm kostenbesparend. Winnen gebeurt immers continu, met een blik op de toekomst. Wanneer je denkt dat je gewonnen hebt, begin je met verliezen.

Ten tweede is duurzaamheid belangrijk omdat ons product uit de bodem komt. Ik heb er dus alle baat bij om het milieu en de aarde tiptop in orde te houden. Daarnaast is het mooi om een steentje bij te kunnen dragen aan de wereld van onze kinderen en kleinkinderen. Ik zie mezelf niet als wereldverbeteraar, maar als je de mogelijkheid hebt om op een positieve manier aan de toekomst bij te dragen, waarom zou je dat dan niet doen?

Vier vragen aan Alexander Verduyn

  1. Wat levert je bedrijf?
    “We leveren groenten aan supermarkten en de industrie – vanaf het zaadje in de aarde tot de gewassen, op maat gesneden en verpakte groenten in het schap van de supermarkt of de fabriek.”
  2. Wanneer nam je de leiding over de organisatie?
    “Vier jaar geleden.”
  3. Wat is je nummer één ambitie?
    “Om uit reststromen volledig afgewerkte producten te maken. Denk aan soepen, sauzen en groentesappen. Uiteindelijk wil ik met Verduyn Groep onze eigen volledig afgemaakte producten creëren.”
  4. Wat wil je graag meegeven aan anderen?
    “Dat mensen altijd verantwoordelijk zijn voor hun eigen keuzes. Of je wint of verliest, het is uiteindelijk een keuze. En die heb je zelf gemaakt, ook al lijkt het niet altijd zo.”